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Cinco fichajes exitosos que pasaron por debajo del radar de grandes estrellas

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¿Cómo queda Klopp tras sus declaraciones del 2016? (2:59)

Con el fichaje del Liverpool por Darwin Núñez, se retomaron las palabras del DT sobre retirarse antes de pagar por un jugador 100millones de euros. (2:59)

Hacemos un repaso a cinco fichajes exitosos en los últimos cinco años en las Cinco Grandes Ligas de Europa.

Todavía no hemos llegado a ese punto; sin embargo, todo parece indicar que el mercado de fichajes europeo se encuentra a punto de entrar en una ligeramente novedosa fase de ineficiencia: seguimos viendo muchos fichajes malos, pero no tantas gangas. A medida que la balanza se inclina hacia jugadores de menor edad, gran parte de los peldaños medios del escalafón tradicional de desarrollo de carreras han sido eliminados. Mientras un futbolista, por ejemplo, de la talla de Darwin Nunez habría pasado del Benfica a un club de media tabla en España, antes de eventualmente pasar al Liverpool o algún otro mega-club cuando se acercara a los 25 años. Ahora, el Liverpool lo atrapa con 22 años pagando €75 millones ($82.5 millones).

Gracias a una recolección e implementación de datos creciente, aunque todavía chapucera y poco sistemática, sumada a la cada vez mayor globalización del fútbol, se dificulta que las estrellas potenciales pasen por debajo del radar. El extremo Vinicius Junior sólo había marcado siete goles a nivel profesional cuando el Real Madrid lo fichó a sus 18 años proveniente del Flamengo de Brasil en 2018 y, aun así, costó €45 millones ($49.5 millones).

Eso no significa que no puedan concretarse grandes operaciones. A continuación, haremos un repaso a cinco fichajes exitosos en los últimos cinco años en las Cinco Grandes Ligas de Europa (Premier League, LaLiga, Bundesliga, Serie A y Ligue 1), para analizar las lecciones que podemos aprender y qué jugadores actuales podrían valer la pena.

Todos los valores de mercado tomados de Transfermarkt

Andy Robertson: El joven titular de un equipo descendido

- Valor de mercado: €9 millones ($9.9 millones) pagados por el Liverpool al Hull City el 21 de julio de 2017

- Edad al momento de su fichaje: 23

Ahora bien, podríamos haber hecho una lista únicamente con jugadores del Liverpool y no dejaría de ser un ejercicio útil. Al no poder fichar futbolistas con los recursos de un petroestado con un fondo soberano valorado en trillones de dólares, la única forma que tenía el Liverpool a la mano para dejar de ser un equipo que a veces jugaba en Europa League y convertirse en uno de los dos o tres mejores planteles del mundo, es maximizar el dinero invertido mejor que nadie. Su lateral izquierdo Robertson es el mejor ejemplo de esto.

El club pagó menos de $10 millones para fichar a un jugador que, francamente, no mucha gente siquiera esperaba verlo convertirse en titular. Vaya, el precio de su fichaje así lo sugería. Después de descender con el Hull en la temporada 2016-17, Robertson no sólo consolidó su sitial dentro de la plantilla del Liverpool que pasó a ganar todos los trofeos imaginables, sino que también podría ser considerado como el mejor lateral izquierdo del planeta. Quizás lo más importante, jugó un montón de tiempo: específicamente, el 83% de los minutos disputados por los Reds en Premier League desde su llegada al plantel de Jurgen Klopp. Hace dos años, lo valoramos como el mejor fichaje hecho en la Premier League desde 2014, criterio que se mantiene vigente.

Entonces, ¿qué vio el Liverpool en este chico? Según Ian Graham, director de investigaciones del club, el caso de Robertson fue “una circunstancia muy extraña, con un lateral con verdadera vocación de ataque y que jugaba dentro de un equipo bastante mediocre a la defensiva. Asimismo, Graham citó otra idea, más general, sobre cierta ineficiencia en la forma en la que se identifican los jugadores: “Algo que me obsesiona de verdad es la relación riesgo/recompensa de los pases. Algunos de los mejores pasadores de este deporte tienen algunos de los menores porcentajes de pases completados de todo el fútbol”.

Sin embargo, un indicador más simple del potencial de Robertson pudo ser el hecho de que jugó muchísimos minutos en una liga de tanto renombre a una edad tan joven. En la temporada 2016-17, el único lateral de menor edad que Robertson que sumó mayor cantidad de minutos en las Cinco Grandes Ligas de Europa fue el zaguero del Nantes Leo Dubois, que desde entonces suma 13 apariciones con la selección de Francia.

Entonces, ¿quién podría ser la versión 2022 de Robertson? El delantero del Burnley Dwight McNeil ocupa la quinta posición en minutos acumulados entre los jugadores sub-23 que hicieron vida en las Cinco Grandes Ligas esta temporada. Y si tomamos en cuenta que el artillero de 22 años fue un atacante dentro de una plantilla de filosofía primordialmente defensiva, al menos existe cierta razón para creer que nunca pudimos ver lo que pudo ser capaz de producir en una plantilla con mayor posesión del balón. Newcastle y Manchester United han sido objeto de rumores pasados sobre su supuesto interés en McNeil, que tiene un valor de mercado cercano a los €18 millones ($20 millones).

Pedri: El adolescente de un equipo de Segunda División

- Valor de mercado: €17.5 millones ($19.25 millones) pagados por el Barcelona a la Unión Deportiva Las Palmas el 2 de septiembre de 2019

- Edad al momento de su fichaje: 16

Puede que invertir cerca de €20 millones por un joven de 16 años que no ha jugado un solo minuto de fútbol profesional no parezca una ganga tremenda; sin embargo, Pedri ya es ampliamente considerado como uno de los jugadores más valiosos del mundo. Aún no tiene la edad suficiente para alquilar un auto en la mayoría de los estados de la Unión Americana.

Para un club que se ha ponchado, vuelve a hacer swing y termina golpeándose con su bate en la mayoría de sus incursiones en el mercado de fichajes en los últimos cinco años, ¿qué vio el Barça en este mediocampista de 1.74 metros? Pues bien, es evidente que vieron lo mismo que han percibido en todos sus diminutos volantes de clase mundial de antaño (por ejemplo, Xavi Hernández y Andres Iniesta), ya que apenas tardaron pocas semanas tras el inicio de la temporada 2019-20 para hacerse con sus servicios e inmediatamente cederlo por el resto de la campaña.

Durante el torneo 2019-20, apenas dos jugadores con edades de hasta 17 años jugaron al menos 1.000 minutos en las Cinco Grandes: Eduardo Camavinga (entonces ficha del Rennes) y el barcelonista Ansu Fati. Camavinga sumó 2.112 minutos de actividad y Ansu 1.026, mientras que Pedri acumuló 2.823 minutos con Las Palmas en la Segunda División del fútbol español.

Si sumas una cantidad significativa de tiempo de juego antes de cumplir 18 años, usualmente es una buena señal con miras al futuro. Y si se quiere encontrar específicamente al próximo Pedri, pues el tridente conformado por el volante del Birmingham Jordan James, el mediocampista del Unión Las Palmas Alberto Moleiro (varias fuentes han indicado a ESPN que el Barcelona se encuentra a la caza de su fichaje) y el defensa del Caen Brahim Traore no es un mal sitio para empezar. Son los únicos tres jugadores de hasta 17 años que este año suman un mínimo de 1.000 minutos de actividad en las segundas divisiones de las Cinco Grandes. Y en los casos específicos de Birmingham y Las Palmas respectivamente, Jude Bellingham (actual miembro del Borussia Dortmund) y Pedri ya nos sirven como pruebas de nuestra tesis.

Mohamed Salah: La superestrella escondida a la vista de todos

- Valor de mercado: €42 millones ($46.20 millones) pagados por el Liverpool a la Roma el 1º de julio de 2017

- Edad al momento de su fichaje: 25

Si debemos elegir una razón por la cual el Liverpool dio el salto hasta consolidarse en la elite, es porque ficharon a uno de los mejores atacantes del Siglo XXI básicamente por la mitad de los cerca de €80 millones que el Chelsea pagó por el portero del Athletic Club Kepa Arrizabalaga, o que el Arsenal invirtió para fichar al extremo del Lille Nicolas Pepe. Ambos sumaron 1.056 minutos en liga durante la temporada recién concluida; mientras que Salah nunca acumula menos de 2.700 minutos de actividad en una misma temporada. De hecho, el internacional egipcio ha jugado 87% de los minutos de su club en liga desde su llegada al Liverpool, siendo uno de los mejores jugadores del mundo prácticamente en todos ellos.

De todos los fichajes de esta lista, este parece ser el menos repetible. Ocurrió hace solo cinco años, pero ya parece otra época. Las dificultades confrontadas por Salah durante su ciclo de dos años en el Chelsea pueden haber disminuido las expectativas puestas sobre él (junto con su valor de mercado); sin embargo, marcó 15 goles (excluyendo penales) y sumó 11 asistencias con la Roma en el torneo 2016-17. No son cifras monumentales por sí solas; sin embargo, al sumarlo todo se registra un promedio ligeramente menor a un tanto o asistencia por cada 90 minutos.

Entre los futbolistas que sumaron al menos 2.500 minutos en aquella temporada, solo Lionel Messi, Luis Suarez, Dries Mertens, Edin Dzejo, Pierre-Emerick Aubameyang, Harry Kane, Edinson Cavani y Robert Lewandowski fueron capaces de igualar semejante registro. Entre los jugadores de hasta 25 años, Kane fue el único con mejor promedio y el Tottenham valora sus servicios en £150 millones ($158 millones).

No hay forma de que un jugador con las estadísticas registradas por Salah en 2017 no fuera transferido por cifras muy superiores en el mercado de hoy. En una operación similar que involucra a “una decepción en Premier League que brilla en la Serie A”, el Chelsea pagó €115 millones ($124.3 millones) para fichar a Romelu Lukaku el pasado verano, a pesar del hecho que Lukaku es tres años mayor de lo que era Salah y ha producido un promedio significativamente menor. Y ahora el belga se apresta a volver a Italia luego de apenas una campaña en Inglaterra.

Entonces, ¿quizás analizar goles (xG) y asistencias (xA) esperados (mejores indicadores del éxito futuro que los goles y asistencias reales) podría ayudarnos a descubrir a una potencial estrella atacante?

Entre los jugadores con edades de hasta 25 años que acumulan al menos 2.500 minutos de juego en la temporada pasada, dos de los tres primeros en la lista son el extremo del Real Madrid Vinicius Junior y el delantero del Paris Saint-Germain Kylian Mbappe. Nos extenderemos sobre el tercero dentro de poco.

Sin embargo, en el cuarto puesto se ubica el extremo izquierdo del Rennes Martin Terrier (25 años), con 0.58 xG+xA (excluyendo penales) por cada 90 minutos según los datos de Stats Perform, luego de 20 goles y cuatro asistencias en sus 36 encuentros. A pesar de su falta de competitividad, la producción de la Ligue 1 suele trasladarse muy bien al resto de las Cinco Grandes; y si bien estos números son apenas meros estimados basados en generalidades, Transfermarkt valora a Terrier en solo €25 millones ($27.5 millones).

Christopher Nkunku: La potencial figura escondida detrás de otras estrellas

- Valor de mercado: €13 millones ($14.3 millones) pagados por el RB Leipzig al PSG el 18 de julio de 2019

- Edad al momento de su fichaje: 21

La forma definitiva de hacerle trampa al mercado de fichajes sería contratar un topo que se adentrara en el sistema Red Bull para soplar a un equipo cada vez que el FC Salzburg o el RB Leipzig mostraran serio interés en un jugador, para que tu club pudiera adelantarse con una oferta ligeramente mejorada y robárselo. Así de óptimo es el historial de la organización Red Bull en la formación de jugadores (tales como Sadio Mane, Naby Keita, Dayot Upamecano, Timo Werner, Brendan Aaronson, Karim Adeyemi y Erling Haaland).

Si el Arsenal o Manchester United hubiesen actuado en concordancia con su interés inicial en Nkunku hace pocos años, antes de que explotara sumando 35 goles y 19 asistencias en 50 partidos en la pasada temporada, pudieron haberlo fichado a precio de suplente cuando dejó el PSG en 2019. Por el contrario, si bien Nkunku firmó un nuevo contrato hasta 2026, cualquier club interesado ahora se verá obligado a pagar una cifra superior a €60 millones ($64 millones).

Si bien Nkunku no encendió el mundo con el PSG en la temporada 2018-19 (tres goles y dos asistencias), acumuló una cantidad nada insignificante de minutos con uno de los mejores equipos del mundo. Sumó 15 partidos como titular y un tercio de los minutos posibles en la Ligue 1. El hecho de que ganó tanto tiempo de juego con un equipo que incluía en sus filas a Mbappé, Neymar y Cavani dice mucho del potencial que ha mostrado en el Leipzig desde entonces. Es el segundo de la lista de xG+xA antes mencionada, ubicado entre Mbappé y Vinicius.

De forma subjetiva, nos referiremos a los tres mejores clubes de Inglaterra (Manchester City, Liverpool y Chelsea) junto al Real Madrid, Bayern Munich y PSG como los mejores clubes de la pasada campaña. Entre esos seis equipos, seis jugadores sub-21 aparecieron en un mínimo de 900 minutos en liga: Vinicius, Alphonso Davies, Jamal Musiala, Callum Hudson-Oloi, Rodrygo y Camavinga.

El único de esos jugadores que parece que podría dejar su club en algún momento es Hudson-Oloi. Con más atacantes que parecen estar prestos a llegar a Stamford Bridge este verano, ¿podría el extremo del seleccionado inglés, al igual que tantos canteranos del Chelsea antes que él, terminar brillando con otro club? De ser así, Transfermarkt valora su pase en €25 millones ($27.5 millones).

Joao Moutinho: El veterano que no está listo para retirarse

- Valor de mercado: €5.6 millones ($6.2 millones) pagados por el Wolverhampton Wanderers al AS Monaco el 24 de julio de 2018

- Edad al momento de su fichaje: 31

Antes que empiecen a reírse, sí, este es fácilmente uno de los mejores fichajes de los últimos cinco años. Por dos tercios del costo de un portero suplente, el Wolverhampton aseguró a uno de los mejores mediocampistas de la Premier League por cuatro temporadas. A pesar de haber llegado mucho después de haber vivido los mejores años de su carrera, Moutinho ha jugado el 85% de los minutos de su equipo a nivel doméstico desde 2018. Solo 10 jugadores de campo han trabajado más en la Premier League en dicho periodo y Moutinho es al menos tres años mayor que ellos.

La lección fundamental de este caso no es repetible: establecer nexos fuertes con uno de los agentes más poderosos del mundo (Jorge Mendes), para que algunos de sus clientes fichen por tu equipo recién ascendido. Sin embargo, la lección secundaria podría ser útil.

Si bien la nueva forma del mercado de fichajes ha centrado su énfasis en la juventud, algunos jugadores del otro lado del rango etario se han subvalorado. Ciertamente, ese fue el caso de Moutinho: ¿cómo explicar entonces que un jugador de su categoría (titular de un club que juega en Champions y campeón de la Ligue 1 con más de 100 apariciones con la selección de Portugal) haya sido adquirido por un pase tan pequeño?

Este perfil es un poco más complicado que los otros; sin embargo, buscamos a un jugador mayor de 30 años poco conocido, que ha jugado y rendido con regularidad con algunos equipos por fuera del máximo nivel del fútbol europeo, ganó algunos trofeos de Europa League y participó en un montón de encuentros con una selección de renombre. Oh, con puntos extra si juega con el Mónaco.

El artillero francés Wissam Ben Yedder cumple con todos esos requisitos. Tiene 31 años, la misma edad de Moutinho cuando fichó por los Wolves. En sus temporadas con el Toulouse, Sevilla y Mónaco, el promedio de goles (excluyendo penales) + asistencias no baja de 0.5 desde 2015. Asimismo, formó parte de la selección gala que jugó en la Eurocopa 2020, con 17 apariciones vistiendo la camiseta del campeón defensor de la Copa del Mundo.

El aficionado promedio quizás no sepa de su existencia; sin embargo, con discreción Ben Yedder ha sido uno de los atacantes más consistentes de Europa por casi una década, en múltiples ligas. Su fichaje sería mucho más costoso que el de Moutinho; sin embargo, su contrato se vence en dos años y podría ser una ganga en comparación con otros jugadores de su posición. Siempre existe el riesgo de que un treintañero vea cómo sus estadísticas caen estrepitosamente, pero también puede haber margen de mejora. Sólo pregúntenle al Wolverhampton.